Qui pratique la phytothérapie ?

La phytothérapie existe depuis nos lointains ancêtres. Comme décrit dans l’histoire de la phytothérapie, des personnes de différentes professions se sont adonnées à la phytothérapie. Il s’agissait de personnes curieuses qui profitaient de la communication humaine et transmettaient les connaissances d’une génération à l’autre. Autrefois, une fine ligne séparait les professions actuelles. De nombreux philosophes grecs, romains et arabes étaient médecins, botanistes, astronomes et chimistes. Nous ne pouvons pas imaginer l’existence de l’homo universalis au XXIe siècle : les connaissances que nous possédons aujourd’hui sont vastes. Depuis le XIXe siècle, le progrès scientifique s’est développé rapidement, et l’accumulation des connaissances est telle qu’une spécialisation dans des segments individuels est nécessaire.


La tradition de la médecine populaire s’est maintenue dans le monde entier. L’herboristerie ne doit pas être considérée uniquement comme une activité anachronique et résiduelle. Aujourd’hui encore, elle revêt une importance inestimable pour l’ethnobotanique et les projets de recherche. Selon les estimations de l’OMS, 80 % de la population mondiale utilise les conseils et les produits des herboristes, quel que soit leur nom dans les différents pays et régions. Comme indiqué précédemment, l’herboristerie est pratiquée dans les pays pauvres en raison du manque d’accès à la médecine moderne. Dans les pays développés, c’est un mode de vie, un choix. Lorsque la thérapie génétique est un traitement standard, et que la médecine est beaucoup plus avancée qu’il y a un siècle, qui peut conseiller ? Cette question est débattue dans le monde entier.

La phytothérapie aujourd’hui

La seule connaissance des plantes médicinales n’est pas une qualification suffisante pour la phytothérapie, sinon les botanistes seraient des professionnels de la santé. Sans la compréhension de la physiologie, de la physiopathologie et de la pharmacologie, on ne peut imaginer une phytothérapie sérieuse. Je suis souvent confronté à un conflit entre les concepts traditionnels et les connaissances modernes, avec des conséquences désastreuses. Je vais illustrer mon propos par un exemple. Une patiente âgée de 32 ans est venue demander conseil à un phytothérapeute. On lui a diagnostiqué un syndrome du côlon irritable (SCI), de type D (diarrhée), depuis plus de trois ans. Une herboriste ayant une connaissance respectueuse des plantes médicinales et de la botanique lui a donné des « herbes pour les intestins », comme elle a appelé ce produit. Or ce produit contenait de l’écorce de bourdaine (Frangula alnus). Il est vrai que l’écorce de bourdaine est utilisée « pour les intestins » en cas de constipation car c’est un puissant laxatif. Mais son utilisation pour le SCI de type D a entraîné une hospitalisation. J’ai vu le même problème avec les maladies coronariennes lorsque l’aubépine était conseillée pour des affections que l’aubépine ne peut pas traiter. Pourtant, elle était recommandée parce que « l’aubépine soigne le cœur ». Les différences entre les « indications » traditionnelles et les indications modernes remplient la boîte de Pandore de l’herboristerie.

La question est la suivante : un herboriste peut-il traiter un patient ? Légalement non. Des milliers de cours d’herboristerie sont proposés dans de nombreux pays. Certains d’entre eux incluent des sujets de médecine de base, généralement insuffisants. Je connais des herboristes dans des pays étrangers. Le secret de leur réussite est de définir leurs limites professionnelles. En général, leurs conseils s’arrêtent à ce que nous qualifions d’automédication responsable. Le thym est utilisé pour « la toux grasse associée au rhume » (Agence européenne des médicaments). La valériane est utilisée pour « la tension nerveuse légère et les troubles du sommeil ». Ces indications sont en libre accès, mais les gens ne cherchent pas ces indications. Ils demandent des conseils. Pourtant, que se passe-t-il si un patient s’adresse à un herboriste pour obtenir un remède miraculeux contre le cancer ? La chute commence en traversant ces frontières.

Les différents pays ont adopté des stratégies juridiques différentes, notamment en matière d’éducation. En France, vous pouvez devenir naturopathe après avoir suivi un enseignement formel, mais vous n’avez pas de réelle possibilité légale de faire des diagnostics ou de donner des prescriptions. En Allemagne, les Heilpratikers sont officiellement légalisés et peuvent prescrire des médicaments jusqu’à un certain point. Toutefois, le Heilpratiker doit déclarer qu’il n’est pas médecin. Aux États-Unis, 33 États reconnaissent les NDs, docteurs en naturopathie qui peuvent pratiquer la médecine, et leur formation médicale est plus formelle que dans les pays européens. Je suis parfaitement conscient que de nombreuses communautés scientifiques et médicales n’aiment pas les Heilpratikers ni les NDs. Elles les perçoivent souvent comme des charlatans, considèrent qu’ils utilisent des approches qui ne sont pas fondées sur les faits. La vérité est que certains d’entre eux ont tendance à exploiter commercialement les tendances de la médecine alternative, comme le Candida il y a 20 ans et le virus Epstein-Barr aujourd’hui. Certains d’entre eux utilisent des outils de diagnostic dont la pertinence médicale est discutable. Comment utilisent-ils les plantes médicinales ? Quelles maladies choisissent-ils de traiter ? La réponse est un scénario au cas par cas.

Les médecins ont toutes les obligations légales pour prescrire des médicaments. Cependant, les écoles de médecine n’enseignent que les bases rudimentaires de la phytochimie et de la pharmacologie des plantes médicinales. Ils doivent apprendre activement les indications et les contre-indications. Ainsi, ils ne prescriront que rarement, voire jamais, de plantes médicinales. À moins qu’ils ne se spécialisent en phytothérapie, ils ont tendance à être pragmatiques et à choisir plusieurs plantes médicinales courantes. Les patients perçoivent parfois les médecins comme des « ennemis jurés » de la phytothérapie. En général, ce n’est pas vrai. Attirons l’attention sur une source très différente du problème. Où sont les principaux instruments de prescription des médecins – les médicaments à base de plantes ? J’aborderai cette question dans un autre chapitre. Les pharmacies et les boutiques en ligne d’Europe et d’Amérique du Nord vendent une liste impressionnante de produits. Combien d’entre eux sont des médicaments à base de plantes enregistrés en tant que tels ? Cela dépend du pays : en Allemagne et en Autriche, le choix est plus vaste, en France, au Royaume-Uni, en Italie et en Espagne, ainsi que dans les pays slaves, c’est une catastrophe. Un médecin est donc censé prescrire un médicament, n’est-ce pas ? Qui leur fournit l’élément essentiel pour une prescription ? J’insiste et je m’efforce de susciter un changement pour plusieurs raisons expliquées dans le chapitre où je compare les compléments alimentaires aux les médicaments à base de plantes.

Le deuxième problème est la liste des indications. L’Agence européenne des médicaments (EMA) a déployé des efforts considérables pour les définir. Vous pouvez être sceptiques à l’égard de l’EMA, mais la législation européenne a autorisé quelque chose de spécial pour les plantes médicinales – l’usage traditionnel. Ainsi, au moins en Europe, les médecins peuvent prescrire en théorie. Pourtant, il reste un long, très long chemin à parcourir. L’industrie ne suit évidemment pas.

Qu’en est-il des pharmaciens ? Ils semblent constituer un profil idéal. Les universités de divers pays enseignent la botanique et la pharmacognosie, même si l’étendue et la profondeur de ces matières dans les programmes d’études peuvent varier. De nombreuses entreprises qui produisent et vendent des compléments alimentaires à base de plantes font largement appel aux pharmaciens, surtout en Europe. Nous rencontrons le même problème qu’avec les médecins : que propose l’industrie au pharmacien ? Quel est le niveau de qualité et de preuve, et la dose est-elle appropriée ? Les pharmaciens possèdent des compétences et un cadre juridique pour les produits magistraux, y compris ceux à base de plantes. Pourtant, la réglementation diffère d’un pays à l’autre. Il s’agit d’un potentiel encore largement inexploité face à la pénurie de médicaments à base de plantes.


Diététicien/nutritionniste est une profession qui a gagné en importance ces dernières années. Les patients étaient souvent désorientés lorsque les médecins leur donnaient des instructions non précisées sur les « mesures diététiques ». Ils recherchent donc de plus en plus les conseils des diététiciens. En plus de prescrire des mesures diététiques, les nutritionnistes ont souvent recours à des suppléments de vitamines et de minéraux s’ils les jugent nécessaires. Parfois, ils étendent leurs conseils aux produits à base de plantes. Dans la réalité, il s’agit généralement de plantes traitant les troubles de la digestion et de l’humeur. Le nutritionniste doit également tenir compte des éventuelles contre-indications et des interactions possibles avec les médicaments.

Les infirmiers/techniciens font également partie des professions qui conseillent l’utilisation des plantes médicinales. Cela dépend de leur intérêt. En général, ils coopèrent avec le médecin avec lequel ils travaillent, et c’est le meilleur scénario possible. Dans certains pays occidentaux, les huiles essentielles sont régulièrement utilisées dans les hospices et les hôpitaux. Dans ce cas, ce sont les infirmières qui se chargent de l’aromathérapie.

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